Il Sole si sta indebolendo lo rivela la sua ‘musica’, tra due anni inizierà il suo ciclo di attività minima

Un nuovo allarme sembra essere stato lanciato da una nuova ricerca pubblicata sulla rivista Monthly Notices of the Royal Astronomical Society, secondo cui l’ attività del sole sta diventando sempre più debole, in vista del nuovo periodo silenzioso che potrebbe arrivare nell’arco dei due anni.

Ebbene sì, pare che il sole si stia avvicinando ad un ciclo di attività debole e questo momento della vita della stella, dovrebbe arrivare tra circa 2 anni e si tratterebbe comunque di un fatto perfettamente naturale, anche se al momento gli scienziati non sono in grado di stabilire cosa comporterà l’ingresso in questo nuovo ciclo di attività debole. Ad indicarci questo dato è la speciale musica prodotta dai terremoti che avvengono all’interno della nostra terra e nello specifico dalla ricerca in questione, è emerso che le note indicano che lo strato in cui avviene buona parte dell’attività magnetica solare è più sottile.

Si tratta di una ricerca molto importante, dunque, coordinata da Yvonne Elsworth, dell’universita’ britannica di Birmingham, che ha presentato lo scorso 4 luglio lo studio in questione nella conferenza nazionale sull’ astronomia organizzata nel Regno Unito.“Il Sole e’ molto simile a uno strumento musicale, tranne per il fatto che le sue note sono a una frequenza molto bassa, circa 100.000 volte piu’ bassa della nota ‘do'”, ha spiegato Elsworth. “Studiare le onde sonore con una tecnica chiamata eliosismologia, o sismologia del Sole, ci permette  di scoprire quello che succede al suo interno”, ha dichiarato ancora Elsworth. 

I ricercatori per poter giungere a questo risultato hanno effettuato una serie di indagini avvalendosi del Birmingham Solar oscillations Network, ovvero una serie di telescopi di bloccati in altrettanti paesi, che sono in funzione del 1986 e gestiti dalla stessa università; nel corso del periodo di indagini i ricercatori hanno raccolto i dati di tre cicli di attività del sole ognuno durato in media dai 10 ai 11 anni ed hanno osservato i cambiamenti nella quantità di particelle energetica, create dall’interazione tra il campo magnetico e la superficie incandescenti. I risultati sono stati straordinari e nello specifico hanno indicato che la nostra stella sta entrando in una fase particolare di attività particolarmente debole, perché il suo campo magnetico si è assottigliato notevolmente rallentando anche la velocità di rotazione degli strati più esterni ad alcune latitudini.

Altri dati eliosismici mostrano che il tasso di rotazione del Sole ha subito alcuni cambiamenti nel modo in cui ruota a latitudini diverse. I ricercatori hanno comunque fatto sapere che al momento non sono in grado di spiegare quelli che saranno le conseguenze, ma è evidente che comunque ci si trova in un periodo insolito; ciò che è certo è che i ricercatori hanno potuto confermare ed affermare che tra circa due anni il sole arriverà al minimo di attività.

Il Sole è la stella più vicina a noi, della quale possiamo pertanto ricavare in dettaglio informazioni dirette. Si trova al centro del Sistema solare ed è fonte di luce e di calore. L’energia prodotta proviene dalla fusione dei nuclei atomici dell’idrogeno, che dà luogo a nuclei di elio.
Dista dalla Terra in media circa 150 milioni di chilometri, cioè 1 UA (Unità Astronomica), ha un diametro pari a circa 110 diametri terrestri, un volume che supera per più di un milione di volte quello terrestre e una massa che è circa 333.000 volte quella della Terra.
E costituito per circa tre quarti di idrogeno, un quarto di elio e per il resto da altri elementi chimici, tra cui carbonio e ossigeno. Ha un’età di circa 4,6 miliardi di anni e si trova nel braccio di Orione della Via Lattea, a una distanza di circa 10 kpc (circa 3-1017 km) dal centro galattico, e ruota intorno a questo punto con una velocità di 220-250 km/s, compiendo una rivoluzione completa in circa 250 milioni di anni.
Rispetto alle altre stelle della nostra galassia, il Sole non è particolarmente brillante e ha una massa né piccola né grande, per cui nel diagramma H-R occupa un posto intermedio. Si trova approssimativamente a metà della sua vita, in una fase di stabilità nella quale consuma abbastanza lentamente l’idrogeno del nucleo.
Nel 2010 è stato lanciato dalla NASA l’osservatorio spaziale SDO (Solar Dynamics Observatory), per lo studio della variabilità solare e dei suoi impatti sulla Terra e sui sistemi tecnologici umani. Gli obiettivi della missione includono la comprensione dei meccanismi che sono alla base dei cicli di attività solare, lo studio approfondito del campo magnetico solare e della sua correlazione con il vento solare e l’analisi dell’influenza della variabilità solare sul clima terrestre. Un’altra importante missione che ha come oggetto lo studio del Sole è SOHO (SOlar and Heliospheric Observatory), lanciata nel 1995: si tratta di un satellite che ha a disposizione strumenti per l’osservazione del Sole in diverse lunghezze d’onda. SOHO esplora i flussi di gas sotto la superficie solare ed è in grado di individuare le macchie e le tempeste solari sul lato più remoto del Sole, altrimenti non visibili. In aggiunta, acquisisce spettacolari immagini della nostra stella. I dati fisici aggiornati del Sole possono essere consultati al seguente indirizzo web della NASA.

Movimenti reali e apparenti del Sole
Oltre al moto di traslazione che compie con tutto il Sistema solare (rispetto alle stelle circostanti, ha una velocità peculiare di 19,7 km/s diretta verso un punto della sfera celeste, detto apice solare, situato in prossimità della costellazione di Ercole), il Sole compie un moto di rotazione in direzione ovest-est intorno al proprio asse, che è quasi perpendicolare al piano dell’orbita terrestre.
La rotazione del Sole si può rilevare osservando lo spostamento delle macchie solari (v. oltre) sulla superficie del disco solare, come fece Galileo nel 1610, che la scoprì per primo notando come tali macchie comparissero da un bordo del disco solare e si spostassero poi gradualmente, scomparendo dal bordo opposto dopo 13-14 giorni. Nel 1630, C. Scheiner, avendo osservato come le macchie vicine all’equatore ruotassero più rapidamente di quelle poste a latitudini più elevate, propose che la rotazione del Sole non fosse rigida. Tuttavia, solo intorno alla metà del 19° sec. si stabilì con certezza che la velocità di rotazione del Sole diminuisce andando dall’equatore verso i poli, ossia che il Sole non ruota come un corpo compatto, ma ha velocità minima ai poi e massima all’equatore. Informazioni sulla rotazione degli strati interni del Sole sono state ottenute studiando le oscillazioni solari.
I moti reali di rotazione e rivoluzione della Terra fanno sì che il Sole compia sulla volta celeste due movimenti apparenti, diurno e annuo. Il primo ha periodicità di un giorno, mentre in conseguenza del secondo il Sole appare muoversi lungo l’eclittica da ovest
verso est, in media per 59″,1 ogni giorno, con piccole oscillazioni dovute alla differente velocità di rivoluzione della Terra lungo la sua orbita. Al fine di ottenere giorni di uguale lunghezza, si definiscono allora un Sole medio e un Sole fittizio che percorrono rispettivamente l’equatore celeste e l’eclittica con una velocità angolare uniforme. Il giorno solare medio, ossia quello segnato dagli orologi, è dato dall’intervallo di tempo che passa tra due culminazioni successive del Sole medio.

Struttura del Sole
Ciò che possiamo studiare del Sole sono le zone esterne e visibili. Informazioni riguardanti l’interno si ricavano applicando le leggi fondamentali della fisica a considerazioni di tipo teorico, per modo che si possa costruire un modello che sia adeguato ai dati a nostra disposizione. Secondo il modello attuale, il Sole è una sfera gassosa suddivisa in una serie di involucri concentrici, caratterizzati da specifiche condizioni fisiche. La temperatura e la densità crescono, come per qualsiasi altra stella, progressivamente verso l’interno e la pressione interna che deriva dalle reazioni termonucleari che fanno brillare l’astro controbilancia esattamente la pressione gravitazionale che tende a far collassare su sé stessa la massa, motivo per cui il Sole si trova in una situazione di stabilità, che continuerà, come detto, per circa 5 miliardi di anni, fino a che cioè non si sarà esaurita la scorta di idrogeno che brucia all’interno.
A partire dal centro, si distinguono tre regioni fondamentali. Il nucleo, ossia la parte più calda del Sole (la temperatura raggiunge 15 milioni di kelvin, 9 milioni in più rispetto alla superficie), che ha un raggio che è circa un quarto di quello complessivo ed è sede delle reazioni di fusione nucleare che riforniscono l’astro di energia; la pressione nel nucleo è di circa 265 milioni di bar e la densità è circa 150 volte quella dell’acqua liquida; in tali condizioni la materia perde le sue caratteristiche usuali e diventa un plasma, con i nuclei dei vari elementi separati dagli elettroni. La regione
radiativa, lo strato intermedio, compreso fra 0,25R e 0,7 raggi solari, dove l’energia, prodotta nel nucleo, viene trasmessa soprattutto per irraggiamento; in questa zona la materia è ancora allo stato di plasma. La regione convettiva, lo strato esterno, compreso fra 0,7 e 1 raggio solare, dove l’energia viene trasmessa soprattutto per convezione; lo strato è cioè interessato da movimenti ascendenti e discendenti di enormi masse di gas, che trasferiscono il calore dall’interno verso la superficie del Sole (un po’ come succede all’acqua che bolle in una pentola).

Al di sopra della superficie solare (la cui definizione verrà precisata più avanti), si estende l’atmosfera. Questa, a sua volta, viene divisa in tre zone: la fotosfera, uno strato sottile, avente uno spessore di circa 500 km, attraverso il quale la temperatura diminuisce da circa 7000 K, alla sua base, fino a un minimo di circa 4200 K; la cromosfera, avente uno spessore di circa 2500 km, caratterizzata da un rapido
aumento della temperatura, che raggiunge circa 106 K al confine con lo strato superiore; la corona, che si estende nello spazio interplanetario confondendosi con il vento solare (fig.3), nella quale la temperatura, dopo avere raggiunto un massimo di circa 2-106 K, decresce molto lentamente con la distanza (alla distanza di 1 UA il vento solare ha ancora una temperatura dell’ordine di 105 K); è costituita da gas fortemente ionizzati (i cui atomi sono ioni, cioè elettricamente carichi).

La massima parte della luce solare proviene dalla fotosfera, che, in condizioni normali, è l’unica regione visibile del Sole. La cromosfera e la corona sono osservabili soltanto durante le eclissi, sia naturali sia prodotte artificialmente con il coronografo, oppure a lunghezze d’onda al di fuori della banda visibile. La luce della corona è appena un milionesimo di quella della fotosfera e un centesimo del cielo attorno al Sole e ciò spiega perché senza qualche artificio o evento particolare sia impossibile vederla.
La fotosfera corrisponde al disco luminoso del Sole. La parte più superficiale di essa non è liscia né uniformemente luminosa, ma presenta zone più brillanti e più calde rispetto a quelle circostanti, dette granuli. Questi hanno un diametro dell’ordine di 1000 km e vita alquanto breve (scompaiono nel giro di pochi minuti): ognuno di essi corrisponde a una corrente ascendente che porta verso la superficie i gas caldi che provengono dalla zona convettiva, i quali cedono il loro calore, si raffreddano,
diventano più densi e ridiscendono verso gli strati sottostanti. Sono anche presenti le cosiddette macchie solari, ossia zone più scure e più fredde, di cui parleremo più avanti.

La cromosfera è l’involucro di gas incandescente che circonda il Sole, trasparente alla luce che proviene dalla sottostante fotosfera. Il suo colore rosso deriva dagli atomi di idrogeno, che alle basse pressioni di tale regione emettono radiazioni nelle lunghezze d’onda che corrispondono a tale colore. È caratterizzata da uno spessore irregolare ed è caratterizzata da imponenti fenomeni di turbolenza, le protuberanze e i brillamenti.
La corona è la parte più esterna dell’atmosfera solare, separata da una sottile zona di transizione dalla cromosfera. Diventa sempre più rarefatta con la distanza dal Sole ma non ha un limite definito, estendendosi per decine di milioni di chilometri. Lungo la parte esterna della corona, le elevate temperature imprimono grandi movimenti turbolenti ai gas ionizzati, che acquistano così velocità sufficienti per sfuggire all’attrazione gravitazionale del Sole. Tale flusso di particelle, costituito soprattutto da protoni ed elettroni, costituisce il vento solare, che pervade lo spazio interplanetario investendo anche l’atmosfera terrestre, dove vi arriva alla velocità di circa 400 km/s e interagisce con il campo magnetico terrestre. Le particelle del vento solare, interagendo con il campo magnetico terrestre, danno luogo al fenomeno luminoso delle aurore polari (v. oltre). L’espansione della corona sotto forma di vento solare delimita l’eliosfera, ossia la parte di spazio dominata dal Sole, oltre la quale inizia il mezzo interstellare.
Precisiamo meglio il concetto di superficie solare. Poiché il Sole è costituito da materia allo stato gassoso, non ha un confine ben determinato; come superficie solare si assume allora una superficie tale che l’intensità della radiazione elettromagnetica che essa emette viene ridotta a una frazione 1/e (e=2,178…) del suo valore dall’assorbimento dei gas sovrastanti. Gli strati del Sole che si trovano al di sopra della sua superficie prendono il nome di atmosfera solare e vengono suddivisi, come già detto, in fotosfera, cromosfera e corona.

Interno del Sole
L’energia solare è prodotta dalla fusione nucleare dell’idrogeno in elio. Questo
processo può compiersi attraverso due cicli diversi di reazioni, detti, rispettivamente, ciclo CNO e ciclo protone- protone o p-p. Quest’ultimo ciclo si articola, a sua volta, in tre catene di reazioni, dette pp-I, pp-II e pp-Iir. in tutti i casi, il risultato finale è la fusione di 4 protoni in un nucleo di elio, 4He, con la liberazione, fra l’altro, di 2 neutrini e di un’energia di 26,7 MeV. Le reazioni dei due cicli sono descritte.

Lo svilupparsi dell’uno o dell’altro ciclo di reazioni in una stella dipende, oltre che dalla sua composizione chimica, dalla temperatura centrale: si trova che, in una stella di sequenza principale qual è il Sole, al di sopra di circa 20-106 K domina il ciclo CNO, mentre a temperature inferiori prevale quello p-p. Nel Sole, secondo la teoria comunemente accettata (detta del modello solare standard), la temperatura centrale si aggirerebbe intorno a 1,6-107 K e, di conseguenza, circa il 99% dell’energia verrebbe prodotta col ciclo p-p. Ci si aspetta anche che, nell’ambito di questo ciclo, la catena pp-I sia dominante, producendo da sola oltre il 90% dell’energia solare.
È importante sottolineare come la fusione nucleare dell’idrogeno, con qualunque modalità avvenga, assicuri al Sole un adeguato rifornimento di energia. Infatti, assumendo che il 10% della massa del Sole, costituito principalmente di idrogeno, possa convertirsi in elio, si trova che l’energia sviluppata nel processo di fusione può permettere all’astro di brillare con la luminosità attuale per 10 miliardi di anni, un tempo assai più lungo di quello trascorso dall’epoca della sua formazione (4,6 miliardi di anni).
L’energia liberata nei processi di fusione viene emessa sotto forma di fotoni di alta energia, che fluiscono verso l’esterno. Nella zona radiativa che sovrasta il nucleo il calore viene trasmesso per irraggiamento e le radiazioni viaggiano molto lentamente perché sono continuamente assorbite e riemesse dalle particelle presenti, tanto che per giungere alla superficie solare i fotoni impiegano diversi milioni di anni. Nella zona convettiva, dove pressione e temperatura si riducono, le correnti convettive trasportano l’energia fino alla superficie solare, che la irradia nello spazio esterno. La luce del Sole così emessa impiega circa 8 minuti per raggiungere la Terra. Il Sole che si osserva è pertanto quello di 8 minuti prima e la luce e il calore che riceviamo sono stati prodotti nel suo interno milioni di anni prima.
Quando l’idrogeno disponibile per la fusione sarà terminato, il Sole attraverserà una fase di instabilità: in mancanza dell’energia prodotta durante la fusione, il nucleo si contrarrà e si scalderà fortemente e il calore prodotto farà dilatare enormemente gli strati esterni, che ingloberanno Mercurio e Venere. Il Sole sarà diventato allora una gigante rossa.
Il modello solare standard parte dall’ipotesi che il Sole sia sfericamente simmetrico, che il nucleo ruoti abbastanza lentamente e i campi magnetici interni non siano più intensi di quelli superficiali, e consiste, in realtà, di una successione di modelli, che partono dalla descrizione della nube di gas primordiale, dalla quale il Sole trasse origine 4,6 miliardi di anni fa, fino a giungere al Sole attuale. Il modello finale deve soddisfare le proprietà osservabili del Sole, e cioè fornire valori corretti per la sua massa, luminosità e temperatura superficiale.

La validità del modello standard può essere verificata misurando il flusso dei neutrini generati nel nucleo che, a causa della loro debolissima interazione con la materia, fuoriescono dal Sole praticamente indisturbati e rendono possibile lo studio dell’interno del Sole, non accessibile all’osservazione diretta, dato che la radiazione elettromagnetica emessa dall’astro proviene soltanto dai suoi strati più esterni. Le misure effettuate sembrano contraddire il modello: il flusso dei neutrini più energetici, prodotti nelle catene pp-II e pp-III del ciclo p-p, risulta infatti nettamente inferiore a quello atteso. Poiché l’efficienza delle catene pp-II e pp-III diminuisce fortemente al decrescere della temperatura, il disaccordo sembrerebbe implicare che il nucleo del Sole sia più freddo di quanto predetto dal modello standard. Sono stati allora sviluppati modelli solari non standard, che, abbandonando alcune delle ipotesi sopra citate, riescono a ottenere temperature centrali più basse, sanando così la discrepanza con le osservazioni dei neutrini. Tali teorie appaiono tuttavia poco plausibili, perciò si tende ad accettare il modello standard e a ricercare la soluzione del problema dei neutrini nell’ambito della fisica della propagazione di queste particelle.
Attività solare
Gli strati gassosi visibile del Sole sono caratterizzati da improvvise variazioni locali di temperatura e luminosità. Le più evidenti manifestazioni di tale attività sono le macchie solari, zone fredde della fotosfera che compaiono con una certa periodicità.
La loro scoperta viene attribuita a Galileo, che le osservò la prima volta al telescopio nel 1610. Consistono di una zona centrale più scura (detta ombra) e di una zona periferica (penombra). Ci appaiono scure soltanto perché la loro temperatura scende a circa 4000 K rispetto ai 6000 K della fotosfera e si ha quindi una minore emissione energetica rispetto alle aree circostanti. Si pensa che la bassa temperatura delle macchie sia legata agli intensi campi magnetici da cui esse sono permeate, i quali avrebbero l’effetto di bloccare o, almeno, di rallentare le correnti convettive che circolano nella regione sottostante la fotosfera, trasportando in superficie il calore generato nel nucleo del Sole. Le macchie si presentano di solito in gruppi o in coppie e la loro durata non supera in genere 30-60 giorni. Il numero varia, nel corso del tempo, con un periodo caratteristico di circa 11 anni, corrispondente al ciclo di attività solare. A ogni ciclo la polarità delle macchie si inverte, forse a causa dell’inversione del campo magnetico solare.

Il campo magnetico generale del Sole, osservabile soltanto nelle regioni polari, ha una struttura dipolare, che si inverte periodicamente. Esso compare subito dopo un massimo di attività con una data polarità (per es., linee di forza che escono dal polo nord ed entrano nel polo sud), si annulla al massimo di attività successivo e quindi ricompare con polarità invertite (linee di forza che escono dal polo sud ed entrano nel polo nord). Il ciclo magnetico ha un periodo di circa 22 anni. Si pensa che il campo magnetico del Sole sia generato con il meccanismo di una dinamo autoeccitata. Nelle zone attive e turbolente della fotosfera si possono osservare altri fenomeni. Le facole sono zone della fotosfera solare caratterizzate da una luminosità accentuata e da intensi campi magnetici. Sono più facilmente osservabili in vicinanza del bordo del disco, dove, essendo minore la luminosità della fotosfera, hanno maggior risalto per contrasto sul fondo. Si risolvono in una serie di punti luminosi (detti punti facolari), aventi diametri di circa 200 km. A quanto sembra, ciascun punto facolare rappresenta la sezione di un tubo magnetico, che emerge dalla superficie del Sole. La durata di una facola è relativamente lunga: essa può rimanere osservabile, sia pure con intensità ridotta, per oltre 100 giorni, quando le macchie e i brillamenti sono ormai scomparsi dalla regione attiva.
Le protuberanze sono nubi di gas che si protendono dalla parte più bassa della cromosfera solare fino ad altezze variabili e in alcuni casi anche considerevoli entro la corona solare, da poche decine di migliaia di kilometri fino a diverse centinaia di migliaia di kilometri. Osservate al bordo del Sole sono luminose, mentre sul disco solare, per contrasto con il fondo della cromosfera, più luminoso, si proiettano come linee oscure e sottili e si denominano allora filamenti. Possono essere classificate in base a vari criteri: tipo spettrale, durata, movimento, aspetto morfologico, connessione con l’attività solare. I tipi principali sono le quiescenti, che possono mantenere il loro aspetto per molti giorni, e le eruttive, che sono a rapida evoluzione, salgono a grande velocità e ricadono in poche ore.
I brillamenti (in inglese, flares) sono improvvise liberazioni di energia da una regione localizzata del Sole sotto forma di radiazione elettromagnetica e, usualmente, anche di particelle energetiche. Si verificano nelle regioni attive del Sole, soprattutto nelle zone di confine fra macchie solari di polarità magnetica opposta; la loro frequenza varia durante il ciclo solare, in modo simile al numero delle macchie. Lo studio dei brillamenti è importante anche per la geofisica, in quanto le radiazioni elettromagnetiche e corpuscolari, emesse dal Sole nel corso di questi eventi, hanno effetti perturbativi sull’ambiente terrestre (tempeste geomagnetiche, aurore polari, disturbi alle radiocomunicazioni ecc.), e anche per il disturbo che possono arrecare agli equipaggi delle missioni spaziali.
Molti fenomeni terrestri sono collegati direttamente con l’attività solare. Le tempeste magnetiche sono alterazioni del campo magnetico terrestre dovute alle particelle cariche del vento solare e si verificano in seguito ai brillamenti. Le aurore polari sono fenomeni luminosi dell’alta atmosfera, che si manifestano con forme diverse: archi, bande, raggi, cortine, corone, luci diffuse.

Prendono il nome di aurora boreale nell’emisfero nord e di aurora australe nell’emisfero sud. Alcune immobili e invarianti di forma, altre ondeggianti, possono avere varie colorazioni (tipica quella verdastra). Dipendono dall’interazione del vento solare con il campo magnetico terrestre: le particelle, dotate di alta velocità, si avvolgono spiralizzando attorno alle linee di forza del campo riflettendosi nelle regioni polari dove l’intensità di questo è maggiore e le linee di forza tendono a convergere. La luce aurorale è emessa dagli atomi e dalle molecole dell’alta atmosfera eccitati nelle collisioni con le particelle del vento solare.
Composizione chimica del Sole
Le regioni del Sole osservabili direttamente, e delle quali è quindi possibile determinare la composizione chimica, sono la fotosfera, la cromosfera e la corona. Il maggiore interesse è rivestito dalla composizione della fotosfera, perché essa dovrebbe rispecchiare quella della nube di gas primordiale dalla quale trasse origine il Sole. Le abbondanze fotosferiche degli elementi si ottengono dallo spettro di Fraunhofer, attraversato da un numero elevato di righe nere.

Il Sole emette tutte le radiazioni elettromagnetiche, cioè emette uno spettro continuo, ma parte di esse sono assorbite dagli atomi presenti negli strati esterni e le diverse righe scure nello spettro solare indicano l’assenza di determinate radiazioni. Poiché ciascun atomo assorbe soltanto fotoni con specifica energia e in modo dipendente dalle condizioni fisiche in cui si trova, l’analisi delle righe di assorbimento permette di individuare gli elementi chimici e le condizioni di temperatura della parte esterna del Sole. I gas fotosferici non si limitano tuttavia ad assorbire la radiazione proveniente dagli strati sottostanti, ma, a loro volta, la riemettono: tenendo conto di ciò, la ragione per cui le righe di Fraunhofer appaiono oscure è che la radiazione a tali lunghezze d’onda, alle quali l’atmosfera solare è più opaca, proviene dagli strati più alti della fotosfera i quali, essendo più freddi, emettono con minore efficienza.
In linea di principio, dall’analisi di ciascuna riga dello spettro di Fraunhofer si può risalire all’abbondanza dell’elemento che l’ha prodotta: allo scopo, si confronta la sua intensità con il valore dato da una curva teorica (detta curva di crescita), che descrive come ‘cresce’ l’intensità della riga, all’aumentare del numero di atomi assorbenti. Si incontrano, tuttavia, varie difficoltà: per es., il calcolo della curva di crescita richiede la conoscenza delle condizioni fisiche della fotosfera (densità, temperatura ecc.), sulle quali esistono notevoli incertezze. Inoltre, le righe vicine spesso si sovrappongono fra loro, sicché diventa necessario analizzare non già una singola riga, ma un’intera porzione dello spettro determinando simultaneamente le abbondanze di tutti gli elementi che contribuiscono all’assorbimento della radiazione in quell’intervallo di lunghezze d’onda.

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